1741 ASEDIO DE CARTAGENA DE INDIAS

Iniciando las hostilidades en noviembre de 1739, de la Guerra del Asiento, el almirante Edward Vernon atacó con 6 buques la plaza de Portobelo en el istmo de Panamá. La plaza estaba defendida por tan solo 700 hombres, por lo que el éxito de Vernon fue absoluto (este suceso da nombre a la calle Portobello Road, en Londres y además se compuso el famoso himno Rule, Britannia! conmemorando esa victoria).

Almirante Edward Vernon

Tras ese triunfo inicial, Vernon, envuelto en un clima de euforia, y azuzado por la opinión pública británica y por las incendiarias proclamas del joven parlamentario William Pitt, decidió dar un golpe decisivo, para lo que reunió una formidable flota de 186 buques, con 27.600 hombres, armada con 2.000 cañones, que salió desde Port Royal (Jamaica) y fondeó el 13 de marzo de 1741 junto a la costa de Cartagena de Indias, la ciudad más importante del Caribe, a la que llegaban todas las mercancías del comercio entre España y las Indias, incluyendo los tesoros extraídos de las minas de Potosí (actual Bolivia) y el Perú.

La ciudad estaba gobernada por el Virrey Sebastián de Eslava y defendida militarmente por Blas de Lezo, marino con experiencia en batallar con los británicos y los piratas africanos, que disponía solamente de unos 2.500 soldados del ejercito regular y 600 arqueros indios y de una flota de seis buques: el Galicia, el San Carlos, el San Felipe, el África, el Dragón y el Conquistador.

Don Blas de Lezo y Olavarrieta. Museo Naval de Madrid

Plano de la bahía de Cartagena de Indias

La gran flota británica fue avistada el 13 de marzo de 1741. Antes de disponerse a desembarcar, Vernon silencia las baterías de las fortalezas de Chamba, San Felipe y Santiago.

Baterías de Chamba, San Felipe y Santiago

Luego de atacar la fortaleza de Punta Abanicos en la Península de Barú, se dispuso a cañonear la fortaleza de San Luis de Boxachica día y noche durante dieciséis días.

Maqueta castillo San Luis de Bocachica

Bocachica estaba defendida por Carlos Desnaux con 500 hombres que, finalmente, tuvieron que replegarse ante la superioridad ofensiva. Tras esta fortaleza solo quedaba la Fortaleza de Bocagrande como entrada a la bahía.

Batería Punta Abanicos y la fortaleza de San Luis de Bocachica

En Bocachica se posicionan los navíos Galicia, San Carlos, San Felipe, y África para impedir la navegación del estrecho canal, siendo finalmente barrenados y hundidos para impedir el paso a los navíos ingleses.

Navío de línea Galicia
Navío África

En Bocagrande, el Dragón y el Conquistador, en contra de la opinión de Blas de Lezo de que no serviría para mucho tras lo visto en Bocachica, para impedir igualmente el acceso a la bahía.

Tras esto, Vernon entró triunfante en la bahía y a su vez, todos los defensores españoles se atrincheraron en la fortaleza de San Felipe de Barajas tras haber abandonado la fortaleza de Bocagrande.

Vernon, creyendo que la victoria era cuestión de tiempo, despachó un correo a Inglaterra dando la noticia de la victoria.

La noticia fue recibida con grandes festejos entre la población y, debido al júbilo, se mandó acuñar una moneda conmemorativa para recordar la gran victoria. En ella, se podía leer y además, se apreciaba un grabado de Blas de Lezo arrodillado frente al inglés.

Seguidamente, ordenó un incesante cañoneo del castillo de San Felipe por mar y tierra para ablandar a las fuerzas guarnecidas en la fortaleza. En ella solo quedaban 600 hombres bajo el mando de Lezo y Desnaux. Vernon decide rodear la fortaleza y atacar por su retaguardia. Para ello se adentraron en la selva, lo que supuso una odisea para los británicos que contrajeron la malaria y perdieron a cientos de sus hombres. Sin embargo, llegaron a las puertas de la fortaleza y Vernon ordenó atacar con infantería. La entrada a la fortaleza era una estrecha rampa que De Lezo rápidamente mandó taponar con trescientos hombres armados con tan solo armas blancas, y lograron contener el ataque y causar 1.500 bajas a los asaltantes.

La moral de los atacantes bajó considerablemente tras esto y por las epidemias que causaban continuas bajas. Vernon se puso muy nervioso en aquel momento ya que la resistencia a ultranza de los españoles superó con creces sus expectativas y ya había enviado la noticia de la victoria a Gran Bretaña. Vernon discutió acaloradamente con sus generales el plan a seguir. Finalmente decidieron construir escalas y sorprender a los defensores en la noche del 19 de abril.

Castillo San Felipe de Barajas en la actualidad

Los asaltantes, al mando del general Thomas Wentworth, se organizaron en tres columnas de granaderos y varias compañías de casacas rojas. En vanguardia iban los esclavos jamaicanos armados con un simple machete. El avance era lento debido al gran peso de artillería que transportaban y al continuo fuego que salía de las trincheras y desde lo alto de la fortaleza, además de que estaban expuestos en una gran explanada; no obstante, lograron alcanzar las murallas. Pero Blas de Lezo, previendo este ataque, había ordenado cavar un foso en torno a la muralla, con lo que las escalas se quedaron cortas para superar el foso y la muralla, quedando los atacantes desprotegidos y sin saber qué hacer. Los españoles continuaron con su nutrido fuego, lo que provocó una gran masacre en las filas invasoras.

Maqueta de la resistencia en el castillo de San Felipe de Baraja

A la mañana siguiente, el 20 de abril, pudieron verse innumerables cadáveres, heridos y mutilados en los alrededores de la fortaleza, poniéndose de manifiesto la gravísima derrota británica. Los españoles aprovecharon para cargar a bayoneta provocando la huida de los británicos, perseguidos por los enfurecidos españoles que causarán 361 muertos, 459 heridos y 64 prisioneros. Las bajas españolas ese día ascenderán a 14 muertos y 20 heridos.

Vernon no tuvo más remedio que retirarse a los barcos. Ordenó durante treinta días más un continuo cañoneo, ya que todavía no aceptaban la derrota. Sin embargo, las enfermedades y la escasez de provisiones empezaban a hacer mella en lo que quedaba de tropa.

Finalmente, el Alto Mando británico ordena la retirada, de forma lenta y sin cesar de cañonear. Las últimas naves partieron el 20 de mayo. Tuvieron que incendiar cinco de ellas por falta de tripulación.

De los 195 barcos de Vernon, 50 no regresaron, así como 10.000 soldados británicos muertos por los combates o las enfermedades y 7.500 heridos.

España tuvo algo menos de 800 muertos y 1.200 heridos, perdió los seis barcos y los fuertes de Bocachica, Castillo Grande y Manzanillo quedaron totalmente destruidos y el Canal de Castillo Grande totalmente abierto.

Según cuenta la leyenda, Vernon sentía tanto odio hacia el “Mediohombre” que, mientras se alejaba junto a su flota de vuelta a Inglaterra, gritó a los vientos: “God damn you, Lezo!” (¡Que Dios te maldiga, Lezo!). Podía maldecir todo lo que quisiera, pero había sido derrotado. Vernon optó por una retirada enviando una carta a Blas de Lezo: “Hemos decidido retirarnos para volver pronto a esta plaza después de reforzarnos en Jamaica”.

A la que Lezo contestó: “Para venir a Cartagena es necesario que el rey de Inglaterra construya otra escuadra, porque ésta sólo ha quedado para conducir carbón de Irlanda a Londres, lo cual les hubiera sido mejor que emprender una conquista que no pueden conseguir”

Fue tal la derrota que el Rey de Inglaterra, Jorge II prohibió hablar de ella o que se escribieran crónicas alusivas al hecho, como si nunca hubiese ocurrido.

Bibliografía consultada:

  1. La Infantería de Marina en las campañas de Marruecos. Jesús Núñez
  2. Historia de la Infantería de Marina.
  3. Revista General de Marina
  4. Historia Marítima Española. Francisco Javier Oubiña Oubiña.
  5. Enciclopedia General del Mar.
  6. Wikipedia. https://es.wikipedia.org.
  7. https://www.pinterest.es
  8. http://armada.mde.es/ArmadaPortal/page/Portal/ArmadaEspannola/conocenos_historia.
  9. Diversos foros como:
  10. foro.todoavante.es
  11. foro.todoababor.es
  12. https://foronaval.com
  13. https://blogcatedranaval.com
  14. spanishnavalhistory.blogspot.com
  15. https://vadebarcos.net
  16. mapasilustrados.com
  17. hispanismo.org
  18. navalaction.com

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